Los animales invertebrados

   En el mundo viven millones de especies de animales, y sólo unas 50,000 tienen colum­na vertebral. Todas las demás no tienen vértebras y por eso se llaman animales invertebrados.

   La única característica común de los animales invertebrados es la carencia de columna vertebral, pero difieren unos de otros en muchas cosas: son distintos los lugares donde viven, las substancias de que se alimentan, sus medios de lo­comoción, la estructura de sus cuerpos y, sobre todo, su tamaño.

   Los animales invertebrados más senci­llos son los protozoarios, y casi todos son tan pequeños que no se pueden ver sin la ayuda de un microscopio; todo su cuer­po consta de una sola célula. Algunas especies de protozoarios viven juntos for­mando colonias, y otros viven solos. Lo mismo que todos los animales de mayor tamaño, respiran, comen y se reproducen.

   Otro grupo de invertebrados está for­mado por las esponjas; crecen en el fondo de los mares y se alimentan de las materias que llevan en suspensión las corrientes ma­rinas. La esponja es un animal multicelu­lar; si se divide una esponja viva en varios pedazos, cada uno continuará viviendo y creciendo por sí mismo.

   Otros invertebrados tienen el cuerpo en forma de bolsa con una sola abertura. A este grupo pertenecen las medusas, las anémonas de mar y los corales, así como el llamado "acorazado portugués"; sólo que este último no es un animal, sino una colo­nia entera de animales pequeños. La bol­sa está llena de gas y flota llevando den­tro a toda la colonia.

   Los "peines" son otros invertebrados ma­rinos, y se llaman así porque están hechos de pequeñas placas unidas por un extremo, como los dientes de un peine; para mover­se, los "peines" oscilan hacia arriba y hacia abajo.

   Hay miles de especies de gusanos; al­gunos tienen el cuerpo aplanado, otros lo tienen cilindrico o delgado como un hilo; otros más están divididos en partes o seg­mentos. Las lombrices nos parecen repul­sivas, y realmente son feas, pero existen unas "lombrices marinas" que tienen apa­riencia de flores.

   Hay un grupo muy numeroso de inverte­brados provistos de conchas; a él pertene­cen los caracoles, las almejas, los calamares y todos los que están incluidos en las mis­mas familias. Algunos tienen conchas de una sola pieza, y otros tienen conchas bivalvas, o sea, de dos piezas.

   La estrella de mar pertenece a un grupo que tiene el cuerpo cubierto de púas; los erizos de mar, el equínaracnio y el pepino de mar, son sus parientes cercanos.

   El grupo más numeroso de invertebra­dos lo forman los animales de patas articu­ladas, incluyendo los insectos, que repre­sentan más de la mitad de todas las especies animales existentes. Además, per­tenecen a este grupo los camarones, los cangrejos, las langostas, los percebes, las arañas, y los miriápodos o ciempiés.
Muchos invertebrados causan horror y hay razón para ello: algunas lombrices producen enfermedades en las personas y animales, lo mismo que los protozoarios. Algunos insectos son transmisores de en­fermedades; otros devoran nuestros ali­mentos y dañan nuestros enseres, como la polilla y los termes.

Por otra parte, muchos animales inverte­brados son útiles: los gusanos de seda nos proporcionan esta bella fibra, las abejas hacen miel, los cangrejos, langostas, ostio­nes y camarones son sabrosos alimentos.

 
 
 

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